Russland ehrt verbleibende Handelsmarine-Tierärzte des Zweiten Weltkriegs geehrt

PITTSBURGH (AP) – Winston Churchill beschrieb es als die “schlimmste Reise der Welt”, und zwei Veteranen der Merchant Marine in den Neunzigern gehören zu den letzten in den USA, die es ertragen haben.

Dies waren die arktischen Konvois des Zweiten Weltkriegs zu den russischen Häfen Murmansk und Archangel, um die UdSSR mit Material zu versorgen, um ihren Kampf ums Überleben gegen Nazideutschland fortzusetzen.

Von 1941 bis 1945 kämpften Handelsmarinekonvois gegen U-Boot- und Luftangriffe, während sie eisiger See und heftigen Stürmen trotzen.

Die überladenen Liberty-Schiffe schleppten alles von Stiefeln bis zu Panzern und Lokomotiven. Rund 800 Schiffe ließen die Murmansk in 41 Konvois laufen. Mehr als 100 sanken durch deutsche Angriffe, Minen, Stürme und Unfälle.

Aber genug Material kam durch, damit die Sowjets schließlich das Blatt wenden konnten.

Jetzt bedankt sich Russland bei den verbleibenden Veteranen – zuletzt 17 – und überreicht ihnen die Medaille von Uschakow. Die Dekoration ist nach Adm. Fjodor Uschakow benannt, dem Schutzpatron der russischen Marine, der dafür bekannt ist, niemals eine Schlacht zu verlieren.

Zwei dieser Empfänger – Howard Pfeifer (97) und Mike Kemple (93) – sind Mitglieder des Three Rivers Chapter der American Merchant Marine Veterans.

Der Plan war gewesen, sie letzten Monat mit einer persönlichen Präsentation zu würdigen. COVID-19 versenkte die Idee, also schickte die russische Botschaft stattdessen die Medaillen. Kapitän Scott Nowak, Schatzmeister des örtlichen Kapitels, übergab sie.

Auch ohne Zeremonie war es eine große Ehre für die alternden Seeleute.

“Ich bin stolz darauf”, sagte Kemple von Elizabeth Township, der 1944 als 17-Jähriger nach Murmansk verschifft wurde. “Ich verstehe, dass nur noch 17 von uns übrig sind.”

“Was ist die Handelsmarine?”

Pfeifer vom Franklin Park machte drei Läufe nach Russland und zwei weitere nach Iran und Omaha Beach.

“Ich war wirklich zufrieden”, sagte er. “Ich bin sehr dankbar, dass sie unsere Bemühungen anerkannt haben und ich war stolz darauf, meinem Land zu dienen.”

Seefahrer haben sich in den Annalen des Zweiten Weltkriegs im Vergleich zu Marine, Armee und Marinesoldaten lange vernachlässigt gefühlt. Die Alliierten hätten nicht gewinnen können, ohne dass die Frachtschiffe Kriegsgüter an weit entfernte Häfen geliefert hätten. Dennoch wissen viele Amerikaner nicht, was die Handelsmarine ist.

Als junger Mann, der auf der South Side von Pittsburgh aufwuchs, tat Pfeifer dies auch nicht.

Als der Krieg kam, arbeitete er bei US Steel in Homestead und wollte seinen Teil dazu beitragen. Ein Cousin der Marine schlug vor, sich der Handelsmarine anzuschließen, weil er so sein Schicksal wählen konnte, anstatt eingezogen und dorthin geschickt zu werden, wo die Armee oder die Marine ihn brauchten.

„Ich komme aus Pittsburgh und sagte:‚ Was zum Teufel ist der Merchant Marine? ‘ ” er sagte. “Ohne meinen Cousin hätte ich nie gewusst, was die Handelsmarine ist.”

Er kam 1943 im Alter von 19 Jahren dazu und trainierte in Sheepshead Bay, NY, wo er zum ersten Mal Seeschiffe sah. “Es war absolut neu und interessant”, sagte er.

Die Liberty-Schiffe beförderten eine Besatzung von Seeleuten und Mitarbeitern der Navy Armed Guard, um die Waffen zur Selbstverteidigung zu bemannen. Pfeifer steuerte das Schiff trotz geringer Ausbildung. Seine erste Reise war im Juli 1943 in den Iran, wo er Studebaker-Lastwagen und andere Vorräte für die Russen transportierte.

“Meine wichtigste Erinnerung an diese Reise war, dass unser Schiff, als wir unterwegs waren und den Hafen betraten, bis zu dem Punkt auf Grund lief, den wir ernsthaft auflisteten, weil wir hineingingen, als die Flut herauskam”, sagte Pfeifer in einer E-Mail. “Es dauerte mehrere Tage, bis sich das Schiff mit Hilfe mehrerer Schlepper wieder aufgerichtet hatte.”

Dankbare Russen

Als nächstes reiste er im Februar 1944 nach Murmansk und verließ New York als Teil eines Konvois mit 45 Schiffen. Armeesoldaten bewachten die Ladung. “Die Ladung war in einer Kiste, also bin ich mir nicht sicher, was das alles war”, sagte er.

Am zweiten Tag griffen deutsche U-Boote an.

“Das Schiff vor uns (ein Tanker) ist in die Luft gesprengt”, sagte Pfeifer. „Ich war am Steuer. Ich hatte Angst und hoffte, dass wir nicht getroffen werden. “

Pfeifer erkannte dann die hohen Einsätze des Krieges und was passieren konnte.

Nach einem Zwischenstopp in England dampfte der Konvoi an Norwegen vorbei in die Barentssee. Die Besatzung trug Schaffellmäntel und Hüte, um sich vor der Kälte der Arktis zu schützen. Im trostlosen Murmansk forderten die Russen, dass die Amerikaner nur bestimmte Orte besuchen sollten, aber sie waren freundlich.

“Die Russen kamen an Bord und gaben uns Rubel zum Ausgeben”, sagte er. Sie sagten: ‚Wir möchten, dass Sie wissen, dass dies ein Geschenk Stalins ist. ‘ Die Russen waren freundlich. Sie waren dankbar für das, was wir ihnen gebracht haben. “

Im Mai 1944 verschiffte Pfeifer erneut, diesmal mit einem 1914 gebauten Rosteimer, der 1-Tonnen-Bomben schleppte, nach England. “Howard”, sagte ein Crewmitglied zu Pfeifer, “ich glaube nicht, dass diese alte Wanne es aus dem Hafen schaffen wird.” Die Motoren fielen aus und mussten auf See repariert werden. Außerdem begannen sich die Bomben wegen schlechter Beladung zu bewegen. Der Kapitän bat um Freiwillige, um die Ladung zu sichern. Es war gefährlich wegen der Gefahr, zwischen den Bomben zerquetscht zu werden, aber Pfeifer und sein Freund meldeten sich freiwillig.

“Mein Freund sagte: ‘Warum machen wir das, Howard?'” Pfeifer schrieb in ein Tagebuch seiner Heldentaten, “worauf ich antwortete: ‘Ich weiß, was wir tun können, aber ich weiß nicht, was jemand anderes tun kann . ”

Sie gingen nach unten und sicherten die Bomben, indem sie zwei mal vier zwischen sich platzierten. Das Schiff fuhr weiter nach England, wo die Bomben abgeladen wurden. Die Arbeiter füllten das Schiff dann mit Schmutz, und es fuhr wieder hinaus und kratzte den Grund des Hafens ab.

“Sie haben uns nie gesagt, wohin wir gehen”, erinnert sich Pfeifer. „Ich war in meiner Koje, als ich viel Lärm hörte. Es gab gewaltige Schüsse, wie Sie sich nicht vorstellen können. “

Omaha Beach

Es war die Invasion der Normandie. Das Schiff lag vor Anker, bis die Alliierten den Landeplatz am Omaha Beach sicherten. Die Bombenangriffe und Schüsse ließen das Deck jeden Morgen mit Splittern bedeckt. Als der Strand gesichert war, fuhr die Besatzung das Schiff an Land, wo es und andere versenkt wurden, um ein künstliches Dock zum Entladen von Vorräten bereitzustellen. Pfeifer und die Besatzung blieben eine Zeit lang am Omaha Beach und waren Zeugen der Invasionsoperationen. Von dort aus segelten sie nach England, nahmen einen Zug nach Schottland und bestiegen dann ein renoviertes Kreuzfahrtschiff, das verwundete Männer nach Boston zurückbrachte.

Pfeifer wurde im September 1944 durch stürmische See nach Archangel verschifft. Er erinnert sich, wie er im Krähennest Wache stand und deutsche Flugzeuge einfuhr. Ein Aufklärungsflugzeug kam immer zuerst herein, um potenzielle Ziele ausfindig zu machen.

„Ein Flugzeug kam näher. Ich konnte den Kopf des Piloten sehen “, sagte er. “Wir wurden mehrmals angegriffen.”

Bomben verwüsteten mehrere Schiffe. Die Naval Armed Guard feuerte mit Maschinengewehren zurück.

“Ich war im Allgemeinen besorgt”, sagte Pfeifer, anstatt wirklich Angst zu haben, aber er konzentrierte sich auf seinen Job. “Ich dachte, das Beste wäre, einfach das zu tun, was man tun muss.”

Die Gefahr durch die Deutschen und die Elemente war konstant, aber lange Langeweile war ein großer Teil der Konvoi-Pflicht. Und es gab auch leichte Momente.

Auf seiner letzten Reise nach Russland, diesmal zum Hafen von Ekonomiya im Februar 1945, geriet Pfeifer in Schwierigkeiten mit dem Gesetz. Die Besatzung konnte mit russischen Rubeln an Land gehen und ein Hotelrestaurant und einen Tanzsaal besuchen. Einheimische Kinder wollten Zigaretten und andere Gegenstände von den Amerikanern.

“Die Kinder würden versuchen, Sachen von uns zu kaufen”, sagte Pfeifer. “Sie würden sagen, ‘Zigaretten, Seife, Kamerad.’ ”

In seiner letzten Nacht der Freiheit ging er an Land, um Souvenirs für sich und einen Freund zu besorgen. Er verkaufte Zigaretten an einige Kinder in einer Seitengasse. Ein russischer Polizist sprach ihn sofort an und führte ihn zur Polizeistation.

Er packte einen Offizier, schob ihn in einen anderen und rannte und rief: “Ich komme verdammt noch mal hier raus.”

„Sie haben mich verfolgt und geschrien:‚ Halt, Genosse. ‘ Ich drehte mich um und sah, dass der eine Offizier eine Waffe auf mich gerichtet hatte und ich betete, dass er ein schlechter Schuss war. “

Er rannte zurück in die Gegend, in der Seeleute erlaubt waren, und wechselte Mäntel und Hüte mit jemandem, um sich zu verkleiden. Dann ging er zurück zu seinem Schiff. Als er durch die Drehkreuze schlüpfte, entdeckte er die beiden russischen Polizisten, die nach ihm suchten. Einer stand links am Drehkreuz und einer rechts am Drehkreuz. Also ging Pfeifer durch das mittlere Drehkreuz.

Zurück an Bord des Schiffes sah ihn sein Freund mit leeren Händen und fragte: “Hast du nichts bekommen?”

‚Ja ‘, sagte ich. “Ich wurde verhaftet.” ”

Nach dem Krieg hatte Pfeifer die Gelegenheit, wieder auszuliefern. Er lehnte ab. Seine Segeltage waren vorbei und er lebte wie Millionen anderer Veteranen, begann eine Karriere im Bauwesen und gründete eine Familie.

Eins und fertig

Im Gegensatz zu Pfeifer machte Kemple nur einen Lauf als Seefahrer. Er wuchs in Elizabeth auf und trat 1944 in die Handelsmarine ein. Er war erst 17 Jahre alt.

“Ich war stolz auf mein Land und wollte etwas unternehmen”, sagte er.

Nach dem Training in Sheepshead Bay bestieg er ein Schiff in New York.

“Ich wurde im New Yorker Hafen seekrank”, lachte er. “Ich war fünf Tage lang krank.”

Ein Koch sagte ihm, er solle Cracker essen. Er begann sich besser zu fühlen und wurde nie wieder seekrank.

Er verschiffte sich im November 1944 nach Murmansk und hielt zunächst in England an.

“Es dauerte 17 Tage, um nach England zu kommen”, sagte er. “Der Kapitän war die meiste Zeit betrunken.”

Der Kapitän wurde in England ersetzt, und das Schiff schloss sich einem Konvoi an, der nach Murmansk fuhr.

“Ich war ein Messman”, sagte er. “Ich habe Kartoffeln für 68 Leute geschält.”

Kemple half auch beim Backen von Kuchen und Torten. Die Besatzungsmitglieder konnten alles haben, was sie wollten – Eier zum Frühstück, Steaks zum Abendessen, die direkt auf den Brennern gekocht wurden.

“Wir hatten wirklich gutes Essen auf diesem Schiff”, sagte er. “Junge, du könntest mit dem Essen, das sie hatten, fett werden.”

Er war noch nie auf See gewesen und aus Pittsburgh zu kommen, war eine neue Erfahrung.

“Alles, was Sie sehen, ist Wasser”, sagte er.

Vor Norwegen geriet der Konvoi in einen Sturm.

“Wellen kamen über die Seite des Schiffes”, erinnerte sich Kemple. “Die Männer gerieten in Panik und rannten ineinander.”

Der Konvoi näherte sich Murmansk und “dort haben uns die U-Boote gebracht”, sagte er. „Schiffe wurden direkt in unserer Nähe torpediert. Wir hatten das Glück zu überleben. “

Hatte er Angst?

“Wetten Sie”, sagte er. “Wir wussten nicht, was wir tun sollten.”

Der Konvoi brauchte Eisbrecher, um in den Hafen zu gelangen. Kemple erinnert sich daran, wie er russischen Kindern, die auf dem Eis standen, Bonbons geworfen hatte. Die Besatzung könne an Land gehen, aber die Russen dürften nicht mit den Amerikanern sprechen, sagte Kemple.

Auf dem Heimweg brach die Steuerung des Schiffes zusammen und das Schiff musste in ein Gebiet fahren, das durch U-Boot-Schutznetze geschützt war.

“Ein anderes Schiff hat uns im Dunkeln getroffen”, sagte Kemple.

Eine Eskorte der Marine führte sein Schiff zurück nach England. Danach kam Kemple nach Hause in die USA und entschied, dass er mit dem Segeln fertig war.

“Ich hatte genug davon”, sagte er.

Er trat der Armee bei, trainierte in New York und landete in Italien. Aber der Krieg ging zu Ende und er sah nie einen Kampf. Er kam wieder nach Hause und ging wie alle anderen zur Arbeit. Er nahm verschiedene Jobs in Pittsburgh, Kalifornien, Ohio an und kehrte schließlich wieder nach Hause zurück, während er eine Familie großzog.

“Tapferste Seelen über Wasser”

Pfeifer und Kemple wurden bereits mit verschiedenen Dekorationen für ihren Dienst ausgezeichnet. Sie gehören zu einer verschwindenden Rasse.

Zehntausende Seeleute machten die Arktisläufe und 829 starben zusammen mit 1.944 Navy-Mitarbeitern. Die Royal Navy verlor außerdem 18 Kriegsschiffe und die Sowjets weitere 30 Handelsschiffe.

Präsident Franklin D. Roosevelt, selbst ein Mann des Meeres als ehemaliger stellvertretender Sekretär der Marine, verstand die Gefahren besser als die meisten anderen.

“Die Männer unserer Handelsmarine haben sich trotz der Gefahren des U-Bootes, des Tauchbombers und des Oberflächenräubers durchgesetzt”, sagte er 1943. “Sie sind immer wieder freiwillig zu ihren Jobs auf See zurückgekehrt, weil sie erkannt haben, dass die Lebensadern an unseren Fronten wären gebrochen, wenn sie ihren entscheidenden Teil in diesem globalen Krieg nicht erfüllen würden. … In ihren Händen erweitern sich unsere lebenswichtigen Versorgungsleitungen. Ihr Können und ihre Entschlossenheit werden den Weg zum Sieg und zur bedingungslosen Kapitulation offen halten. “

Im folgenden Jahr machte er diese Vorhersage: “Mit der Zeit wird es ein besseres öffentliches Verständnis für die Aufzeichnungen unserer Handelsflotte während dieses Krieges geben.”

Er hatte in beiden Punkten Recht. In den letzten Jahren hat die Handelsmarine insbesondere für ihren Dienst im Zweiten Weltkrieg größere Anerkennung gefunden.

Aber die Männer, die sich an den Murmansk-Lauf erinnern, schwinden schnell; Einige sind in Hospizpflege.

Bald wird niemand mehr unter den Männern sein, die Winston Churchill als “tapferste Seelen über Wasser” bezeichnet.

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Online:

https://bit.ly/3bv3Xt8

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